La cathédrale de sal de Zipaquirá, la première merveille de la Colombie

En 1978, lorsque le projet de mine de sel de Zipaquirá a commencé au niveau de Fabricalta, l’ancienne église des mineurs était au bord du drame. En contrebas, à 150 mètres, l’exploitation du minerai ancestral se poursuit. Le conditionnement de la cathédrale de sel de Zipaquirá que nous connaissons aujourd’hui a été conçu à ce niveau, mais son histoire a commencé il y a plusieurs années.

L’exploitation du sel à Zipaquirá est aussi ancienne que l’apparition même de l’homme dans cette région. Les Indiens Muisca de la chefferie Bacatá extrayaient le minerai depuis des décennies, qu’ils échangeaient pour obtenir d’autres produits. Longtemps après la conquête de l’Amérique, au début du XVIIe siècle, a commencé l’exploitation par les tunnels de montagne.

Cependant, tout au long de l’histoire, les mineurs – artisans ou techniciens – se sont toujours consacrés à une entité spirituelle qui leur offre une protection. Les Indiens se sont donnés au même sel et les métis au catholicisme. Au début du XXe siècle, la dévotion des mineurs était aussi profonde que les tunnels qui s’enfonçaient de plus en plus profondément dans la terre.

C’est pourquoi, en 1950, au milieu d’une visite des anciens présidents de la République Mariano Ospina Pérez et Laureano Gómez, les mineurs de Zipaquirá leur ont demandé une contribution pour améliorer l’autel à la Vierge Marie qu’ils avaient fait à l’entrée de la mine.

Son idée était de profiter de la taille des cavernes déjà exploitées qui étaient restées à l’intérieur de celle-ci, pour concevoir une église au fond de la terre. Une fois les ressources accordées, la conception a été réalisée entre 1951 et 1954 sur une superficie de 8 000 mètres carrés, à une profondeur de 80 mètres sous la surface.

Plus bas encore, l’exploitation du sel s’est poursuivie aux niveaux de Potosí et de Guasá, jusqu’à ce que, en 1978, le premier niveau soit fermé et que le niveau Fabricalta soit ouvert. Celui-ci a été divisé en secteurs avec un nouveau système d’exploitation conçu par l’ingénieur minier Jorge Enrique Castelblanco.

En 1990, des problèmes structurels ont commencé à apparaître au niveau de Guasá, où se trouvait l’église. A cette époque, l’espace religieux était d’une importance capitale pour les mineurs et les habitants de Zipaquirá et était déjà devenu une attraction touristique. Ainsi, afin d’éviter une tragédie, l’ingénieur Castelblanco a pensé à la nécessité de construire une nouvelle église au plus profond de la terre.

Le premier des secteurs du niveau Fabricalta, qui a fonctionné de 1978 jusqu’à l’épuisement des réserves de sel, en 1982, a été choisi pour abriter la cathédrale que nous connaissons aujourd’hui. Les cavités où autrefois les hommes et les machines extrayaient ce minerai, étaient vides et en parfait état pour accueillir les paroissiens.

Carlos Wolff, président de l’Instituto de Fomento Industrial (IFI), et Álvaro Frías Acosta, directeur général de l’IFI-Concesión Salinas, ont approuvé le projet ainsi qu’un concours national pour décider qui serait chargé de concevoir la transformation du premier secteur du niveau Fabricalta en cathédrale de sel.

Quatre-vingt-trois cabinets d’architectes y ont participé. Roswell Garavito Pearl a été choisi et pendant trois ans (1991-1993), il a travaillé dans la nouvelle cathédrale sous la direction du directeur technique Jorge Enrique Castelblanco.

Les tunnels de dix mètres de large, 16 mètres de haut et 120 mètres de long sont devenus les chambres du Chemin de Croix. L’architecte Garavito a étudié des scènes, des documents et des récits bibliques dont il a façonné de façon abstraite le symbolisme et le sens des espaces que l’exploitation minière avait laissés derrière elle.

De même, plusieurs sculptures et éléments qui faisaient partie de l’ancienne église ont été sauvés et le travail des artisans et des sculpteurs a été pris en compte, comme José Vicente Pinto, qui a sculpté 40% des œuvres de la nouvelle cathédrale en sel.

Enfin, le 16 décembre 1995, la cathédrale de sel de Zipaquirá a ouvert ses portes, qui a été cataloguée en 2007 comme la première merveille de la Colombie et a accueilli 596 000 visiteurs en 2016. Les mineurs ont fait tout le travail. Ses mains ont extrait le sel pendant des générations, puis ont formé avec lui des autels et des colonnes d’une œuvre unique au monde.

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