L’Archéoptéryx n’est plus le premier oiseau de l’histoire

La créature est considérée comme un lien évolutif étroitement lié au’Velociraptor’.

L’Archéoptéryx a été considéré comme le premier ancêtre des oiseaux pendant 150 ans, mais en réalité, il n’était qu’un dinosaure en forme d’oiseau, selon une étude portant sur le Xiaotingia zhengi, un parent récemment trouvé en Chine.

Le premier spécimen d’Archéoptéryx a été découvert en Bavière en 1861, deux ans après que Darwin ait publié l’Origine des espèces. Il avait des traits d’oiseaux tels que de longues pattes antérieures à trois orteils, un éperon et un plumage, mais la découverte en Chine d’un nouveau fossile de cette espèce a incité les paléontologues à reconsidérer leur théorie initiale.

Cette créature de seulement 800 grammes a été baptisée Xiaotingia zhengi et, bien que sa morphologie soit très similaire à celle d’Archaeopteryx, fait partie des Deinonicosaurios, une branche parallèle de dinosaures à plumes, selon la revue Nature in a study by Xing Xu, paleontologist of the Institute of Paleontology of Vertebrates and Paleoanthropology in Beijing.

Autour de la plume fossile des empreintes ont été trouvées sur les rochers, mais les scientifiques ont observé que l’animal avait également des griffes sur les extrémités de ses pattes avant et des dents pointues. Cela signifie que le Xiaotingia zhengi a plus de similitudes avec les dinosaures Velociraptor et Microraptor qu’avec les oiseaux (Avialae) et appartient donc au groupe des dinosaures Deinonychosauria. « Le moment est peut-être venu d’accepter l’idée que l’Archéoptéryx n’était qu’un petit dinosaure carnivore aux plumes comme les autres, qui marchait pendant le Jurassique » il y a 145 à 200 millions d’années, estimait Laurence Witmer, paléontologue à l’Ohio University à Athènes.

L’indice qui a poussé l’équipe à décider était la forme de la tête de cette créature. Xiaotingia et Archaeopteryx ont un museau peu profond et des régions étendues derrière des bassins oculaires comme le Microraptor tandis que les Avialae ont des crânes très différents. Cependant, le professeur Xu reconnaît qu’il dispose de peu de données pour étayer sa nouvelle hypothèse phylogénétique : « Je ne pense pas que ce sera le dernier mot sur le sujet. Ce nouveau fossile a fait tomber en morceaux la théorie précédente, mais tout est très récent. La meilleure chose à faire est d’être prudent jusqu’à ce que d’autres preuves soient découvertes.

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