Le portrait d’or pillé par les nazis

Un film avec Helen Mirren et une exposition à New York plongent dans l’histoire d’Adele Bloch et la peinture de Gustav Klimt.

Un regard sérieux, mais un peu agité. Un visage probablement rougi par tous les yeux qui entourent son corps enveloppé d’une robe dorée et par tous les yeux qu’elle saurait la contempler pendant des siècles. Quand quelqu’un se tient devant Portrait d’Adele Bloch-Bauer Ier, il sait qu’il est devant l’un des chefs-d’œuvre de la peinture universelle, le premier tableau du « style doré » de Gustav Klimt, le sommet de sa carrière. Quand Maria Altmann l’a fait, elle a vu sa tante, Adele Bloch-Bauer, mécène de la scène culturelle viennoise du début du XXe siècle, que Klimt a transformée avec ce portrait en vision dorée et en célébrité, et dont le nom a été presque effacé de l’histoire par les Nazis qui, voulant effacer toute trace juive, l’ont renommée femme en or.

La Dame d’Or est maintenant le titre d’un film, mettant en vedette Helen Mirren, qui sortira en Espagne vendredi prochain, et d’une exposition à la Neue Galerie de New York sur le portrait original. Un titre sous lequel il y a deux histoires : celle d’Adele Bloch-Bauer et Klimt et celle de Maria Altmann et sa lutte titanesque de sept ans contre le gouvernement autrichien pour récupérer non pas une œuvre d’art, mais le portrait de sa tante, enlevé par les Nazis des murs de sa maison à Vienne et déplacé pendant plus de six décennies dans ceux du Belvedere Gallery à Vienne.

De tous les cas de restitution d’œuvres d’art volées par les nazis, le Portrait d’Adele Bloch-Bauer fut l’un des plus célèbres et des plus douloureux pour l’Autriche. Il fut l’un des premiers à transformer ce qui devait être un lavage inoffensif de l’image en une boîte de Pandore ouverte dans un canal à travers lequel sortait la douleur, la culpabilité et la honte du peuple autrichien pour avoir permis et encouragé l’entrée de Hitler dans les rues de Vienne en 1938.

Cette année-là, peu après que Fritz Altmann, chanteur d’opéra et le mari de Maria, ait passé une brève période dans le camp de concentration de Dachau, le couple échappa à l’assignation à résidence des Nazis, parvint à prendre un avion pour Cologne et à atteindre la frontière hollandaise, guidé par un paysan, une nuit sans lune, suivant un torrent et quelques câbles épineux. En 1942, ils se sont installés en Californie et ne sont pas retournés en Europe, du moins pendant que Fritz était encore en vie. Ils ont laissé derrière eux ses parents et une maison qu’ils partageaient avec leurs oncles, Adele et Ferdinand Bloch-Bauer, qui avaient vu Richard Brahms, Mahler, Wagner, Stephan Zweig et bien sûr Klimt dans leurs salons.

« Adele Bloch-Bauer a grandi dans des circonstances privilégiées « , explique Janis Staggs, commissaire de l’exposition à la Neue Galerie, qui contextualise précisément le portrait à partir de photographies d’Adèle et de sa famille, de Klimt dans son atelier et durant sa vie privée, et des « exemples d’arts décoratifs de la Wiener Werkstätte, comme les bijoux et les articles de toilette, qui auraient pu être des objets qu’Adèle elle-même avait », poursuit Staggs, montrant un morceau de tissu de soie noir avec des fleurs qui correspond à celui qu’Adèle porte sur une des photos. Son père dirigeait l’une des plus grandes banques autrichiennes et elle épousa Ferdinand Bloch, un magnat du sucre, quand il avait 18 ans, rejoignant ainsi deux des familles les plus riches de l’Empire austro-hongrois. Adèle s’est aussi mariée pour gagner sa liberté. En tant que femme avancée à son époque, elle a essayé d’aller à l’université, mais dans la société de l’époque, elle n’était pas bien considérée et a décidé de se former. Elle a lu en allemand, en anglais et en français et est devenue l’hôtesse d’un salon culturel, en plus de soutenir le suffrage des femmes. « Ma tante n’était pas du genre à organiser des soirées thé avec des dames comme ma mère « , a dit Maria Altmann une fois. « Ce n’était pas son style. »

En 1903, Ferdinand commande à Klimt un portrait d’Adèle. Le peintre, qui revenait d’un voyage inspiré des mosaïques de Ravenne, l’a transformé en cette vision dorée, considérée comme une « œuvre transcendantale » dans sa carrière et qu’il a mis quatre ans à achever, dans laquelle il a pu découvrir quelque chose de plus qu’une relation peintre-mannequin. « Il y a eu beaucoup de spéculations sur votre relation intime », confirme Staggs. « En partie à cause de la ressemblance physique d’Adèle avec Judith qui a peint Klimt à moitié nu. Mais il n’y a aucune preuve qui puisse le confirmer « , a ajouté le commissaire de l’exposition de New York.

Toujours en santé fragile, Adèle mourut d’une méningite en 1925 à l’âge de 43 ans, sept ans après la mort de Klimt à 55 ans, dans la chambre à coucher où se trouvaient Portrait d’Adèle Bloch-Bauer I, Portrait d’Adèle Bloch-Bauer II – une version en vert et mauve que les Viennois finirent en 1912 – et quatre autres paysages qu’il peignit aussi devint une pièce à son image, toujours avec des fleurs fraiches.

Sa vocation de mécène a conduit Adèle à demander à son mari dans son testament que les deux portraits que Klimt avait faits d’elle soient donnés à la galerie autrichienne de Vienne. C’est sur ce document que le Gouvernement autrichien s’est appuyé pendant des années pour maintenir sa Joconde dans le pays. « On ne peut pas imaginer l’Autriche sans elle », disent-ils à un moment donné à Maria Altmann d’Helen Mirren dans le film réalisé par Simon Curtis. « Il y a des gens qui pensent que ce tableau est un héritage national, qu’il leur appartient en tant que peuple autrichien », a déclaré le réalisateur lors d’une interview à New York.

D’autres pensent que c’était une affaire trop personnelle. Maria Altmann n’imaginait pas non plus ne pas retrouver sa tante, du moins en paroles, et avec elle obtenir justice pour sa famille. « Probablement, si le gouvernement autrichien avait reconnu le vol, elle aurait laissé le tableau en Autriche, au musée de Vienne, comme le voulait sa tante « , ajoute Curtis.

Mais je ne l’ai pas fait. En 1998, sous la pression de l’opinion publique pour revoir le passé nazi, le ministère autrichien de la Culture a ouvert ses archives pour la première fois. C’est alors que le journaliste Hubertus Czernin (interprété par Daniel Brühl dans le film) découvre le testament que Ferdinand Bloch-Bauer avait rédigé à sa mort en exil en 1945. Il y laissait les six klimts à ses trois neveux.

En 1998, Maria Altmann, après la mort de sa sœur et déjà en tant que seule survivante, décide d’engager une bataille judiciaire, aidée par l’avocat Randol Schoenberg, également descendant d’un émigré juif viennois, le compositeur Arnold Schoenberg. Maria Altmann avait alors 82 ans et est retournée à Vienne pour la première fois depuis un demi-siècle pour rencontrer un pays qui voulait encore laisser le passé dans le passé, qui ne voulait pas se souvenir. « Il m’a souvent dit :  » Je suis fatigué, j’ai peur de mourir avant la fin « , dit Ronald S. Lauder, magnat de la firme cosmétique, président de la Neue Galerie et qui a soutenu Maria dans tout un processus qui, heureusement, a vu la fin.

Enfin, en 2006, à la suite d’un arbitrage, l’Autriche a rendu les six œuvres de Klimt à Maria, et Lauder a acheté son Portrait d’Adele Bloch-Bauer I pour un montant record de 135 millions de dollars – le reste a été vendu aux enchères chez Christie’s pour environ 190 millions – à condition qu’il soit toujours accroché dans son musée Fifth Avenue à New York, devant quiconque voulait admirer une œuvre de peinture universelle et le portrait de sa tante, femme en or avec un nom : Adele Bloch-Bauer.

 

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