Qu’est-ce qui a poussé le physicien d’Hitler à construire la bombe atomique

Déjà en 1940, des scientifiques allemands commencèrent la première expérience atomique. Le fait qu’ils aient perdu la course contre les Etats-Unis n’est pas le moindre de leurs orgueil.

Rétrospectivement, on est toujours plus sage : « De toute façon, j’aurais pensé que c’était un crime de fabriquer des bombes atomiques pour Hitler », écrivait Werner Heisenberg, physicien nucléaire et prix Nobel, au mathématicien néerlandais Bartel Leendert van der Waerden en 1948.

Cependant, l’ami d’Heisenberg, Niels Bohr, également physicien nucléaire et prix Nobel de physique, se souvient très différemment de la conversation de 1941, à laquelle l’Allemand faisait référence : « Vous avez parlé dans des phrases vagues qui devaient me donner la forte impression que tout était fait en Allemagne sous votre direction pour développer des armes nucléaires », dit-elle dans une lettre qui ne fut jamais envoyée. « Vous avez dit qu’il n’était pas nécessaire de parler de détails parce que vous les connaissiez très bien et que vous n’aviez participé à ces préparatifs qu’au cours des deux dernières années.

Ce projet de lettre n’a été connu qu’il y a quelques années lors d’une vente aux enchères – et a jeté une ombre sur la figure lumineuse Heisenberg qui, en 1957, avec d’autres physiciens dans un appel très remarqué du « Göttinger 18 » s’était prononcé contre l’armement de la Bundeswehr en armes nucléaires. Heisenberg n’avait-il vraiment eu aucun problème à développer la bombe ultime pour Hitler ?

Dans la série « Zeitreise mit Stefan Aust », la chaîne d’information N24 diffuse désormais le documentaire « Hitlers Forscher im Wettlauf um die Atomombe ». Il résume les informations confirmées qui existent sur les efforts allemands en matière de fission nucléaire. Heisenberg ne s’en sort pas très bien.

 

Berlin était considérée comme la capitale mondiale de la physique

La première expérience avec un réacteur nucléaire a eu lieu au début de l’été 1940, lors de la marche triomphale de la Wehrmacht en Europe occidentale, à l’Université de Hambourg. Mais les chimistes nucléaires autour de Paul Harteck avaient encore trop peu d’oxyde d’uranium pour progresser : Une réaction en chaîne, théoriquement déjà comprise, ne s’est pas produite dans la pratique.

Mais entre-temps, l’artillerie de l’armée l’avait reconnu : Il serait peut-être utile de demander à des équipes de recherche de faire des recherches sur une nouvelle super arme. Pour les scientifiques allemands, par ailleurs, il n’a pas joué un rôle notable que l’ennemi pourrait également effectuer des recherches similaires : Dans une combinaison d’orgueil et d’ignorance difficile à décrire, Heisenberg, Carl Friedrich von Weizsäcker et d’autres physiciens allemands ont naturellement supposé qu’ils seraient loin devant des concurrents imaginables.

La raison en était simple : avant et même après la Première Guerre mondiale, Berlin était la capitale mondiale de la physique théorique. Les meilleurs étudiants et jeunes scientifiques se sont rendus en masse à l’Institut Kaiser Wilhelm dans la belle banlieue de Dahlem, « Oxford allemand ».

Quiconque voulait devenir un expert dans la discipline de la physique nucléaire devait effectuer une période obligatoire dans les universités allemandes – en plus de Berlin, Karlsruhe, Leipzig et Göttingen jouissaient également d’une excellente réputation. Les noms des professeurs et des directeurs d’instituts tels qu’Albert Einstein, Max Planck et Heisenberg étaient très attrayants.

Cependant, cela s’est terminé avec la prise du pouvoir par les nazis en 1933, suivie de l’expulsion de la physique soi-disant « juive ». De nombreux jeunes chercheurs exceptionnels, comme le Hongrois Edward Teller (Göttingen) ou le « Halbjude » Hans Bethe (Francfort/Main) – selon la terminologie nazie – ont quitté l’Allemagne. Tous deux se sont rendus aux Etats-Unis et ont rapidement rejoint l’équipe de haut niveau dirigée par J. Robert Oppenheimer, qui a mis sur pied une installation de recherche nucléaire américaine ultrasecrète : le « Manhattan Project ».

Néanmoins, la physique nucléaire allemande a continué à fonctionner. En décembre 1939, Heisenberg expliqua dans une lettre au Heereswaffenamt ce que devait être l’objectif : « L’enrichissement de 235 uranium est la seule méthode par laquelle le volume de la machine peut être réduit (contre un mètre cube). C’est aussi la seule méthode pour produire des explosifs qui dépassent la puissance explosive des explosifs les plus puissants à ce jour de plusieurs puissances de dix. »

Plus tard, Heisenberg a également participé aux développements au mieux de ses capacités, a appartenu à l’équipe du « Uranverein » et a également réfléchi sur les applications militaires. Mais alors qu’aux Etats-Unis des ressources presque illimitées étaient mises à disposition, les physiciens allemands n’ont reçu que des moyens insuffisants de la direction de la NS dans la conviction de la victoire totale imminente.

Cependant, ce n’était probablement pas parce que les chercheurs allemands ne se sont jamais approchés d’une construction de bombe en état de marche. Même après la défaite, lorsque les physiciens ont été internés et interceptés dans le Farm Hall britannique, ils n’avaient pas compris les principes théoriques de base des armes à fission nucléaire.

Mais ils avaient essayé – et non empêché – comment Heisenberg et Weizsäcker l’ont revendiqué par la suite. En leur faveur, on peut supposer qu’ils ont agi par patriotisme. Mais Adolf Hitler aurait aussi profité de ce patriotisme.

 

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